奈半利川ならではの、天然アユの味

初夏の代表的な味覚である鮎。独特の香りと、脂がのって、ぷりっと身のしまった鮎を食すのを毎年心待ちにしている人も多いのではないだろうか。高知県は全国でも有数のアユの産地で、奈半利川のアユは「清流めぐり利き鮎会」で準グランプリの受賞歴があるほどおいしいと評価されている。では、なぜ奈半利川の鮎はおいしいのか。

鮎の味は、産地によって違うのか?

「清流めぐり利き鮎会」は、高知県友釣り連盟の主催で1998年から始まるイベントで、毎年9月に高知市内で行われる。高知県内の釣り愛好家が、河川や周辺の環境の悪化を危惧し、「河川環境のために何かできないか」と発足した連盟が、釣り人以外の一般の人々にも広く河川環境の現状を知ってもらいたいという想いで始めたのが「清流めぐり利き鮎会」だ。はじめは高知県近隣の河川が参加する程度だったが、今では全国各地のアユの産地が、約50河川ほど参加するまでに広がった。
各地の河川で獲れる鮎を食べ比べて、河川の環境を改めて考えようというのが会の趣旨で、塩焼きをはじめとする鮎料理と地酒を楽しむことができる。「利き鮎」は、一般の参加希望者が産地を隠した鮎を食べ比べて、おいしかった鮎に投票することで、グランプリが決められる。奈半利町を流れる奈半利川は、2016年開催の「第19回 清流めぐり利き鮎会」で準グランプリを受賞した。

ところで、「利き鮎」ができるほど、鮎の味は産地によって違うのか? そう疑問に思った人もいるのではないだろうか。
独特の香りをもつことから「香魚」とも表記されるアユの、この香りの正体は「アユ体内の不飽和脂肪酸が酵素によって分解される際に発生する香り」だと言われている。不飽和脂肪酸とは、サバなどの青魚に多く含まれることで有名なDHA(ドコサヘキサエン酸)などの総称で、アユが食べてきた飼料によってその組成が異なることから、産地によってアユが発する香りは異なるという。
また、味についても、アユが育った河川の環境に大きく左右される。アユは胃に泥を含みやすく、濁りの多い川で育ったアユは食味にも泥臭さが現れる。このことから、河川の環境もそうだが、食べる時期によってもその味は変化する。
これらのことから、鮎の味は川の汚れのバロメーターであると称する人もいるほど。

では、アユは何を食べて、どのように育つのか。
まず、アユの産卵は秋から冬にかけて川の下流域で、泥のたい積が少なく、粒の小さな砂利が川の流れで動けるほどの水通しの良い場所で行われる。卵から孵化した仔魚は、さらに下流の河口や海まで流下し、その間プランクトンなどを餌にして育つ。川と海の水温が同じになるころからアユは群れをなして遡上しはじめ、このころから石に付着する珪藻類や藍色細菌が主食に代わり、成長していく。川の中流域にまで遡上したころには立派なアユに成長し、群れを離れて餌の多い場所で「縄張り」を持つように。そして、産卵するアユは晩夏ごろから下流の産卵場所へ流下していく。

つまり、アユは石に付着する藻類を食べて育つので、この藻類の種類が変わればアユの体内に含まれる不飽和脂肪酸の組成も変わるということ。水質や場所が変われば藻類の組成も変わるので、産地が変われば鮎の味も異なる。

豊かな森林、多雨地域の豊富な水量が
おいしい天然アユを育てる

奈半利川は高知県下4位の規模を誇る二級河川で、安芸郡馬路村から土佐湾まで約60kmを流れる。源流のある馬路村は面積の9割以上が山林で、標高1000m級の山々に囲まれる多雨地帯。奈半利川はこの豊かな森林と水量のおかげで水質が良く、標高差が大きいことから急流で早瀬だ。ここで育つ奈半利川の天然アユは、清流の上質な藻類を食べながら、急流にもまれて遡上することで身がしっかり締まったおいしい鮎になる。

奈半利川のアユ漁は毎年6月1日に解禁される。奈半利川淡水漁業組合の組合長 林田 千秋さんは、
「私たちはこの奈半利川のアユをみなさま方に食べていただいて、本当にうれしく思っています」
と、ふるさと納税で全国の寄附者の方々に奈半利の天然アユの味を知ってもらえることに感謝している。
奈半利町の自然が育てる「奈半利町ならではの天然アユの味」。今年もご賞味あれ。

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