奈半利の自然と人柄が生む万能の鶏肉「米ヶ岡鶏」

奈半利町の北東、野根山連山の高台にある米ヶ岡地区。美しい棚田が広がるその地域の一角に、奈半利町のふるさと納税でも人気の「米ヶ岡鶏」の養鶏場が佇む。

ここが米ヶ岡鶏を飼育する絶好の環境

「エサとこの環境ですよね。空気は新鮮で、朝晩の気温差があり、おいしい水。これらが鶏に対して良い影響を与えていると思います」
米ヶ岡鶏を飼育する潮見工運 奈半利農場の奥村弘さんは語る。

奈半利町から室戸市の北側をぐるっと囲みこむように東へ続く野根山街道。奈良時代に土佐と阿波を結ぶ「官道」として開かれたこの道は、当時から交通の要衝として栄えてきたが、今では「日本の秘境100選」や「美しい日本の歩きたくなるみち500選」にも選ばれるほどの山深い地域で、自然を存分に感じることができることから、登山客が県内外から訪れる。
その野根山街道のちょうど中間点あたり、岩佐旧関所の近くには、鎌倉時代の天皇である土御門天皇が、上皇となって土佐・阿波に流された際に飲んだとされる土佐の名水「岩佐の清水」が湧き出す。新鮮な空気と野根山の清水、夏の涼しさと標高が生む気温差、米ヶ岡地区は上質な鶏を育てるには絶好の環境なのだ。

日々の細やかな気配りと長年の経験。
おいしい米ヶ岡鶏はこうして育つ

米ヶ岡鶏は、こくがあって臭みがない、もっちりとした食感が人気だ。おいしい鶏の条件は、食事管理がなされた健康な鶏であること。こちらで飼育される鶏は、奥村さんをはじめとする飼育者の愛情をたっぷりと受け、徹底的に健康管理をされている。

米ヶ岡鶏を飼育する奥村 弘さん。愛情のこもった丁寧な飼育がおいしさに繋がる。

まずはこだわりの配合のエサ。ヨモギや海藻を配合した消化吸収の良い飼料だ。ヨモギは肉の質感を良くし、アミノ酸やミネラルが豊富な海藻は旨味を引き出すという。臭みを抑える木酢精製液や、サプリメントも合わせる。成長段階に応じて必要な栄養素が異なるため、飼料の配合を変えている。おいしさを追求するだけでなく、安全な鶏肉を提供するためにも、鶏の腸内環境も健康に保つこと、しいては鶏の健康管理は大切だ。

また、鶏は暑さに弱いため、気温管理も手を抜けない。米ヶ岡地区は野根山の標高400m地点に位置しているので、夏は比較的涼しい。それでも春から秋にかけては鶏舎が暑くなるので、常に換気に気を配り、飼育羽数を調整して適温を保っている。山間部の冬は気温が下がりすぎてしまうため、おがくずを発酵させて暖かくする。それでも暖まらない場合は暖房機器などを使って調整する。おがくずは暖をとるだけでなく、湿気に弱い鶏たちを病気から守ってくれる役割も果たす。

年間を通じた気温差だけでなく日中の温度変化、鶏の成長過程。おいしい鶏を育てるためには、長年の経験と日々細やかな気配りが欠かせない。
「おいしい鶏になれ!」
奥村さんたちは、おいしい米ヶ岡鶏を全国の方々に届けられるように日々努力を重ねている。

煮ても良し、焼いても良し、揚げても良し。「米ヶ岡鶏」はまさに万能

一般的に、おいしい鶏肉とは「肉質がしっかりしていること」「味が濃厚であること」「くさみがないこと」これらの条件を満たすものだと言われる。米ヶ岡鶏の特徴は、身質・味が非常にしっかりしているのに臭みがないことであり、おいしい鶏肉の条件を十分に満たしている。

米ヶ岡鶏の唐揚げは、奈半利町の返礼品の中でも1、2を争う人気商品。

なかでも注目したいのは、しっかりとしたその肉質だ。きめ細かく張り巡らされた筋繊維のおかげで、煮物にすれば煮崩れすることなく、唐揚げにすれば肉汁をギュッと内へ閉じ込める。いずれも旨みを逃さずしっとりとした旨い料理に仕上がる。

地元で広く愛される米ヶ岡鶏、
そのおいしさをもっと多くの人に伝えたい

地元の奈半利町では、唐揚げやチキン南蛮、チキンカレーが人気だ。老舗土佐料理店「楽園」の唐揚げや、地元でも人気の「西山料理店」のチキン南蛮、見た目も見事な「葉牡丹」の手羽先フライは返礼品でも食すことができる。また、最近はやりのサラダチキンにしても良い。あっさりした味付けでも臭みが感じられず、もっちりとした食感は食べ応えがある。柚子や梅味噌で仕立てたサラダチキンは、ぜひ試してほしい逸品だ。

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